Nothing is impossible even when people think that “you don’t belong in college”

from right to left: Adina Nack, PhD, Cynthia V. Duarte, PhD, Akiko Yasuike, PhD

My name is Maria Rodriguez and I am the daughter of Mexican immigrants and a first-generation Latina college student. I came to this country at the age of seven. My family and I first settled in Oxnard, CA which until this day I consider home. I started third grade when I arrived in the states and I faced cultural, social, and language barriers. However, with the encouragement and help of my teachers I was able to overcome all those barriers. By the time I was in fourth grade I had mastered the English language. My family and I moved away from Oxnard, CA my freshmen year of high school. We moved to a nearby town, Camarillo, CA, where I went to high school. My high school experience was rough because I did not feel fully supported by my teachers or peers. I wasn’t even sure if college was for me because I remember the negative feedback that my counselor would give me when I would talk to her about my desire to go to college. I believed for so long that college was not for someone like me; a woman of color. Until one day I decided to investigate the different pathways that I could attend and be successful in college. I graduated high school in 2015 and that same summer I began taking summer classes at my local community college. I remember meeting with academic counselor for the first time in my college career was intimidating. My academic counselor asked me to declare a major in order to register for classes. I declared myself as a Sociology major because for a long time I knew that I wanted to work and improve the lives of marginalized groups in society. Throughout my time at Oxnard College I was able to gain all the necessary skills and knowledge necessary to move on to the next challenge. In 2017 I transferred to California Lutheran University where I finished the rest of my undergraduate degree. Since day one at CLU I knew that I was going to find the emotional, financial, and academic support that I needed to succeed. Since Cal Lutheran is a small liberal’s arts school with a population of less than 5,000 students, I was able to find all that support mentioned above. Throughout my time at Cal Lutheran I had many amazing opportunities that I never thought were possible. Last summer I conducted original qualitative research on the educational barriers and experiences of first-generation Latina college students. This research project was professionally presented at the annual Pacific Sociological Association conference in March of this year and at the Festival of Scholars that Cal Lutheran holds at the end of the spring semester. I was also able to study and live in Washington, DC in the fall of 2018. While studying abroad in DC, I interned at the Legal Aid Justice Center in their Immigrant Advocacy Program. This is where I met Edgar Aranda-Yanoc whom not only do I consider a friend but also a mentor. Edgar exposed me to the many harsh realities and challenges that immigrants face in the NOVA area. This experience in turn has further developed my passion to continue fighting for the rights of immigrants all over the country. This summer 2019, I will be conducting research once again with the guidance of one of my sociology professors and my internship supervisor. Our research project will be a pilot test focusing on the legal services that are offered to undocumented immigrants and the barriers that they face when they’re in need of these services in Ventura County, CA. I graduated from California Lutheran University on May 18, 2019 with a Bachelor’s of Art in Sociology. I was able to make it this far because of all the sacrifices that I made along the way. I found myself working two part time jobs during my undergraduate career because my parents could not help me cover any college related financial expenses. I also had to lose hours of sleep on many occasions to finish and turn in the best work possible. I also went through a lot of emotional struggles throughout my time at Cal Lutheran due to all the commitments and deadlines I had to meet. I remember going to my faculty advisor and mentor’s office on multiple occasions and just breaking apart because I was emotionally struggling, and I did not know how to cope with all the emotions I was going through. I also doubted my abilities as a student because there were multiple occasions where I wanted to drop out due to the financial and emotional phases that I faced. I was able to overcome all of these struggles with the guidance of my professors and mentors. I specially want to thank three of my professors; Akiko Yasuike, Adina Nack, and Cynthia Duarte. They are my role models and mentors whom always challenged me academically because they believed in my potential as a student. They were there for me when I was facing difficult situations. They also gave me all the tools and knowledge to find my purpose during my time at CLU. Without their unconditional support my undergraduate career would of not have been the same at CLU. I also thank my parents because even though they could not offer financial or emotional support they always believed in my academic potential and sometimes made sacrifices to help me be where I am today. In the future I am planning to continue furthering my education. I am planning to apply to graduate school this fall in the hopes of been selected for a PhD in Sociology. Lastly, to all of you my fellow first generation latino/a college students always know that nothing is impossible even when people think that “you don’t belong in college”. SI SE PUDO!

Maria’s parents: Mr. Rodriguez and Mrs. Centeno,

          SPANISH:   Mi nombre es María Rodríguez y soy hija de inmigrantes mexicanos y una estudiante universitaria latina de primera generación. Vine a este país a la edad de siete años. Mi familia y yo nos establecimos por primera vez en Oxnard, California, que hasta este día considero mi hogar. Comencé el tercer grado cuando llegué a los Estados Unidos y enfrenté barreras culturales, sociales y lingüísticas. Sin embargo, con el aliento y la ayuda de mis maestros, pude superar todas esas barreras. Cuando estaba en cuarto grado ya había dominado el idioma inglés. Mi familia y yo nos mudamos de Oxnard, California, mi primer año de escuela secundaria. Nos mudamos a una ciudad cercana, Camarillo, CA, donde fui a la escuela secundaria. Mi experiencia en la escuela secundaria fue difícil porque no me sentía totalmente apoyada por mis maestros o compañeros. Ni siquiera estaba seguro de si la universidad era para mí porque recuerdo la retroalimentación negativa que mi consejero me daría cuando le hablara sobre mi deseo de ir a la universidad. Por mucho tiempo creí que la universidad no era para alguien como yo; Una mujer de color. Hasta que un día decidí estudiar los diferentes caminos a los que podía asistir y tener éxito en la universidad. Me gradué de la escuela secundaria en 2015 y ese mismo verano comencé a tomar clases de verano en mi colegio comunitario local. Recuerdo que la reunión con el consejero académico por primera vez en mi carrera universitaria fue intimidante. Mi consejero académico me pidió que declarara una especialización para inscribirme en las clases. Me declaré como estudiante de Sociología porque durante mucho tiempo supe que quería trabajar y mejorar las vidas de los grupos marginados de la sociedad. A lo largo de mi estadía en Oxnard College, pude obtener todas las habilidades y conocimientos necesarios para pasar al siguiente desafío. En 2017, me trasladé a California Lutheran University donde terminé el resto de mi licenciatura. Desde el primer día en CLU supe que iba a encontrar el apoyo emocional, financiero y académico que necesitaba para tener éxito. Como Cal Lutheran es una pequeña escuela de artes liberales con una población de menos de 5,000 estudiantes, pude encontrar todo el apoyo mencionado anteriormente. Durante mi estadía en Cal Lutheran, tuve muchas oportunidades increíbles que nunca creí que fueran posibles. El verano pasado realicé una investigación cualitativa original sobre las barreras educativas y las experiencias de estudiantes universitarios latinos de primera generación. Este proyecto de investigación se presentó profesionalmente en la conferencia anual de la Asociación de Sociología del Pacífico en marzo de este año y en el Festival de Académicos que celebra Cal Lutheran al final del semestre de primavera. También pude estudiar y vivir en Washington, DC en el otoño de 2018. Mientras estudiaba en el extranjero en DC, hice una pasantía en el Centro de Justicia de Ayuda Legal en su Programa de Defensa de Inmigrantes. Aquí es donde conocí a Edgar Aranda-Yanoc, a quien no solo considero un amigo sino también un mentor. Edgar me expuso a las muchas realidades y desafíos que enfrentan los inmigrantes en el área de NOVA. Esta experiencia, a su vez, ha desarrollado mi pasión por continuar luchando por los derechos de los inmigrantes en todo el país. Este verano de 2019, volveré a realizar una investigación con la orientación de uno de mis profesores de sociología y mi supervisor de pasantías. Nuestro proyecto de investigación será una prueba piloto que se centrará en los servicios legales que se ofrecen a los inmigrantes indocumentados y las barreras que enfrentan cuando necesitan estos servicios en el Condado de Ventura, California. Me gradué de la Universidad Luterana de California el 18 de mayo de 2019 con una licenciatura en Arte en Sociología. Pude llegar tan lejos por todos los sacrificios que hice en el camino. Me encontré trabajando en dos empleos de medio tiempo durante mi carrera de pregrado porque mis padres no pudieron ayudarme a cubrir ningún gasto financiero relacionado con la universidad. También tuve que perder horas de sueño en muchas ocasiones para terminar y entregar el mejor trabajo posible. También pasé por muchas luchas emocionales a lo largo de mi tiempo en Cal Lutheran debido a todos los compromisos y plazos que tenía que cumplir. Recuerdo que fui al consultor de mi facultad y a la oficina de mi mentor en múltiples ocasiones y simplemente me estaba separando porque estaba luchando emocionalmente y no sabía cómo lidiar con todas las emociones que estaba experimentando.También dudé de mis habilidades como estudiante porque hubo varias ocasiones en las que quise abandonar debido a las fases financieras y emocionales que enfrenté. Pude superar todas estas luchas con la guía de mis profesores y mentores. Quiero agradecer especialmente a tres de mis profesores; Akiko Yasuike, Adina Nack y Cynthia Duarte. Son mis modelos a seguir y mentores que siempre me desafiaron académicamente porque creían en mi potencial como estudiante. Estaban ahí para mí cuando me enfrentaba a situaciones difíciles. También me dieron todas las herramientas y el conocimiento para encontrar mi propósito durante mi tiempo en CLU. Sin su apoyo incondicional, mi carrera de pregrado no habría sido la misma en CLU. También les agradezco a mis padres porque aunque no pudieron ofrecer apoyo financiero o emocional, siempre creyeron en mi potencial académico y, a veces, hicieron sacrificios para ayudarme a estar donde estoy hoy. En el futuro planeo continuar con mi educación. Planeo postularme a la escuela de posgrado este otoño con la esperanza de ser seleccionado para un doctorado en sociología. Por último, para todos ustedes, mis colegas latinos de primera generación / universitarios siempre saben que nada es imposible, incluso cuando la gente piensa que “usted no pertenece a la universidad”. SI SE PUDO!

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